「待降節」是基督教節期的開始。所謂「待降」(Advent)這名辭原出於拉丁文,意思是「來臨」,就是等待耶穌基督的再度降臨,一方面紀念祂曾降臨,一方面則期待祂二次降臨。「待降節」更好是說「待降節期」,因為這個節期包括了四個禮拜,就是聖誕節的前四個禮拜。所以一般來說都是從十一月最後的那個主日開始算起,持續四個主日,直到聖誕節達到節慶高潮。

從教會歷史來看,「待降節」可以溯源至主後第四世紀的末期,在那個時候是稱為「聖誕節前的準備期」,當時基督徒以40天的靈修、禁食祈禱預備心來迎接救主的聖誕,到了第七世紀時才縮減成四個主日。為何「待降節」需有四個主日呢?這四個主日代表了四個意義:紀念主的道成肉身、主的死、耶路撒冷的毀壞,以及基督即將再來的審判。

「待降節」最重要的信息就是「道成肉身」。在「待降節」的期間,我們的教會、信徒應該深深地思考主耶穌來臨的目的,以及祂在一生之中一切的行事和教訓,而信徒應該以悔改的心反省自己的信心是否符合主的旨意。所以對基督徒來說,待降節是靈修、懺悔、等候和預備的節期,一方面以悔改的心來反省自己的信仰生活是否符合主的旨意,並求主重新誕生在我們的心中,使我們的靈命得到更新。

若說到待降節,一般信徒比較有印象的就是「花圈」和「蠟燭」。沒錯!待降節期的裝飾,是以一個「待降環」(Advent Wreath)和五支蠟燭所組成,大部分是用紫色的蠟燭(可用三支紫色、一支粉紅色、一支白色;或四支紫色、一支白色),因為紫色代表莊嚴與尊貴。第一主日點燃一支,第二主日點燃兩支,如此類推,直到聖誕節點燃那支中間的白色蠟燭。前四支蠟燭代表的,分別是希望、信心、喜樂、和仁愛,而白色蠟燭則代表基督是世界的光。

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有的教會對於待降節感覺上比較疏忽,也不太重視待降節期間之行事,所以聖誕節常常好像是突然來到又忽然過去。其實教會曆一年的節期是從待降節開始算起,是有很深的教育意義。我還記得小時候教會舉行的聖誕慶祝活動念念難忘,為了要充實聖誕節的內容教會必須強調待降節各種活動的計劃,先有了美好又有意義的待降節然後才去迎接聖誕,這聖誕才會是真正有意義,滿有喜樂合乎上帝旨意的聖誕。

作者 / 蔡維民,真理大學宗教系專任副教授
文章來源:<新眼光電子報>第214期

延伸閱讀:

待降節的由來及點燭意義 作者:蔡維新

待降節的由來
待降節是準備迎接聖誕的一段期間。380年時尚未有聖誕節的慶祝,當時只有在西班牙舉行的教會會議中,決議從12月17日到1月6日的顯現節之間基督徒不能缺席教會的禮拜。第五世紀時在法國,顯現節前的四十天是守為悔改、準備的期間。當紀念耶穌道成肉身的節日從顯現節改變在聖誕節時,這些待降期間也提前在聖誕節前舉行,後來在德國就是流行此習慣,但是隨地區的不同舉行的期間長短也參差不齊。最旱的是從9月24日起,最遲的也從12月1日就開始。在羅馬從第六世紀起舉行約一個月的待降節,其內容輕於為罪悔改而重視於歡喜等待耶穌的誕生。到了第八世紀要統一教會典禮(Liturgy) 的時候,卻形成北歐地方主張的悔改待降和羅馬主張的歡喜待降互相對立的情形,雖然後來也繼續對立著,但是結果在第十三世紀決定舉行為期四週的待降節,是在悔改待降之中也以歡喜等待來迎接聖誕,到這時候待降節就變為較複雜的季節,其中雖也有禁食但已不像五旬節那樣的嚴格。

準備心迎接聖誕
Advent有「降臨」之意,所以待降節也稱為降臨節。通常傳統教會曆的一年是從待降節(Advent)算起,由此可見聖誕節前的準備期是從第五世紀中葉才開始有,到第六世紀以後就決定待降節為教會曆的起點,然後才決定待降節為四個主日。第一待降主日是靠近11月30日的主日,在此期間要準備心來迎接聖誕,並強調以下幾點:
1.耶穌成為基督降臨這世界。
2.為迎接耶穌基督,要以歡喜、期待、渴望主的拯救而預備心。
3.主要以審判的主來臨,所以我們要以完全的悔改去迎接。
4.耶穌此種的來臨是一次性的,在末日也要再臨。

我們東方基督教對於待降節感覺上比較疏忽,也不太重視待降節期間之行事,所以聖誕節常常好像是突然來到又忽然過去。在東方諸宗教中尚沒有如基督教一樣的,早在幾百年前就事先藉著先知積極地指示人子耶穌基督道成肉身的事實。因為事先已啟示基督的誕生,所以長久年月以來以色列人虔誠等待著,到底這位救主要出自那一個家庭?要藉那一個婦人的胎誕生呢?舉國全民慎重地以悔改、清心、潔淨身等各方面誠心的準備迎接。待降節是要叫全教會、全信徒在此期間好好地深思主耶穌來臨的目的,以及他在生涯中一切的行事和教訓,而信徒應該以悔改的心反省自己的信心是否符合主的旨意。先有了美好又有意義的待降節然後才去迎接聖誕,這聖誕才會是真正有意義,滿有喜樂合乎上帝旨意的聖誕。

教會歷一年由待降節算起
教會曆一年的開始從待降節算起,是有很深的意義和教育的。許多基督徒對小時候教會舉行的聖誕慶祝活動念念難忘,為了要充實聖誕節的內容教會必須強調待降節各種活動的計劃,並在有形無形中推行信仰行動,因此這段期間確實是推行基督教教育最好的機會。例如:每一待降主日的講壇訂定主題,可以悔改、奉獻、服事等為內容;各待降主日在主日學校聚會中配合主題教育、鼓勵學生的信仰生活。唯有在待降節實質的推行各項內容,才能產生有果效又充滿真正喜樂和感恩的聖誕,也只有如此才能避免陷入於只期待享受其樂的世俗節目之中。待降節不只限於教會每主日的行事,應該進入到每一個家庭裡,由家長帶領全家人舉行待降節的家庭禮拜。如此可見此期間的確是家庭團圓、信仰復興、教會信徒信心強化和統一的最佳時期。

待降節的點燭
在聖餐桌上擺設「聖誕環」(Advent Wreath)-插上五根蠟燭(四根紫、一根白色)
待降節第一主日:期待、希望(點燃紫一根)
待降節第二主日:準備、信心(前一根、再點新的一根)
待降節第三主日:宣佈、喜樂(前兩根、再點新的一根)
待降節第四主日:啟示、神愛(前三根、再點新的一根)
聖誕節或聖誕夜:救主降生(重點:前四根、再點白色一根)

待降節蠟燭
代表物
四蠟燭:-棄黑暗向光明,迎接救主降生。
待降環:綠葉編織的環狀物。綠葉-生命的更新;圓圈-永遠長存永遠的盼望。
可懸掛在門口–在門口告訴救主快來到。

顏色與意義
紫色:神聖﹑尊貴﹑慈愛﹑悔罪。
悔改認罪領受上帝之恩,讓我們想到祂的應許,他要再來,以君王的地位審判列國。

其他:待降節的意義(以賽亞書40:3-4)

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